Νέα κατηγορία γαλαξιών οδηγεί σε επανεξέταση του σύμπαντος

Μια νέα κατηγορία γαλαξιών ανακάλυψαν οι επιστήμονες, η οποία τους αναγκάζει να επανεξετάσουν τις μέχρι σήμερα γνώσεις τους για τους γαλαξίες.

 

Πρόκειται για τους `υπερ-σπειροειδείς` γαλαξίες που ομοιάζουν με τους κανονικούς σπειροειδείς (όπως ο δικός μας γαλαξίας) αλλά είναι τόσο τεράστιοι που ανήκουν πλέον στα μεγαλύτερα και λαμπρότερα ουράνια σώματα του σύμπαντος.

Οι γαλαξίες αυτοί είναι κατά 14 φορές λαμπρότεροι από τον δικό μας γαλαξία, έχουν κατά 10 φορές μεγαλύτερη μάζα και `γεννούν` 30 φορές περισσότερα άστρα. Η έκτασή τους φθάνει τα 440,000 έτη φωτός σε πλάτος, σε σύγκριση με τον δικό μας γαλαξία που έχει έκταση 100,000 έτη φωτός.

Ενεκα του ότι οι υπερ-σπειροειδείς γαλαξίες ομοιάζουν με τους τυπικούς σπειροειδείς γαλαξίες, δεν είχαν αποκαλύψει προηγουμένως τα μοναδικά χαρακτηριστικά τους.

Ομως, μια νέα μελέτη που χρησιμοποίησε αρχειοθετημένα δεδομένα της NASA αποκάλυψε ότι αυτά τα φαινομενικά κοντινά ουράνια σώματα βρίσκονται στην πραγματικότητα πολύ πιο μακριά και είναι γιγαντιαία σε μέγεθος.

Η ανακάλυψή τους αποτελεί μεγάλο μυστήριο γιατί μέχρι σήμερα οι επιστήμονες θεωρούσαν ότι οι σπειροειδείς γαλαξίες δεν θα μπορούσαν να φθάσουν σε τέτοια μεγέθη.

“Ανακαλύψαμε μια κατηγορία σπειροειδών γαλαξιών που δεν γνωρίζαμε ότι υπήρχε. Είναι τόσο φωτεινοί και ογκώδεις όπως οι μεγαλύτεροι και λαμπρότεροι γαλαξίες που εντοπίσαμε», δήλωσε ο αστροφυσικός Πάτρικ Ογκλ από το California Institute of Technology, επικεφαλής της νέας μελέτης.

Πρόσθεσε ότι «είναι σαν να έχουμε μόλις ανακαλύψει ένα νέο ζώο στο μέγεθος ενός ελέφαντα, που να είχε περάσει απαρατήρητο από τους ζωολόγους τόσα χρόνια”.

Στη μελέτη, που δημοσιεύεται στο Astrophysical Journal, αναφέρεται ότι η ανακάλυψη αυτή είναι πολύ αινιγματική καθώς τέτοιου είδους γαλαξίες απλά δεν θα έπρεπε να υπάρχουν, με βάση την επιστήμη του σύμπαντος.

“Σύμφωνα με την καθιερωμένη αστροφυσική θεωρία, οι σπειροειδείς γαλαξίες δεν θα έπρεπε να είναι σε θέση να έχουν αυτά τα χαρακτηριστικά, επειδή το μέγεθός τους και το δυναμικό δημιουργίας αστέρων περιορίζονται. Αναμέναμε ότι γαλαξίες αυτού του μεγέθους θα ήταν ελλειπτικοί και όχι σπειροειδείς”.

Οι υπερ-σπειροειδείς γαλαξίες “θα αλλάξουν ριζικά την κατανόησή μας για το σχηματισμό και την εξέλιξη των τεράστιων γαλαξιών,” είπε ο Ογκλ.

Οι επιστήμονες υπολογίζουν ότι υπάρχουν περισσότεροι από 200 δισεκατομμύρια γαλαξίες στο ορατό από τη Γη σύμπαν και πιθανώς 500 δισεκατομμύρια γαλαξίες στο μη ορατό σύμπαν. Οι γαλαξίες ταξινομούνται ανάλογα με τις μορφές τους. Υπάρχουν δηλαδή οι ελλειπτικοί γαλαξίες, (με οπτικά ένα ελλειπτικό σχήμα), οι σπειροειδείς γαλαξίες (με σπειροειδή όψη όπως ο δικός μας γαλαξίας ο Milky Way) και οι ανώμαλοι γαλαξίες (που δεν έχουν κανένα συγκεκριμένο σχήμα).

Ο αριθμός των άστρων που βρίσκεται σε κάθε ένα από αυτούς τους γαλαξίες κυμαίνεται από μερικές δεκάδες εκατομμύρια μέχρι εκατό τρισεκατομμύρια άστρα, μεγέθη ασύλληπτα για τον ανθρώπινο νου.